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原标题:平头哥半导体公司成立 阿里换道超车切入芯片研

浏览次数:52 时间:2020-03-16

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阿里巴巴的“动物园”大家庭又多了一名成员。9月19日,阿里巴巴CTO、达摩院院长张建锋在2018云栖大会上介绍,阿里将把此前收购的芯片公司——中天微系统有限公司(以下简称中天微),和达摩院自研芯片业务一起,整合成一家芯片公司——平头哥半导体有限公司,推进云端一体化的芯片布局。

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据了解,“平头哥”的名字来源是非洲动物——蜜獾,寓意“人狠话不多”,“生死看淡,不服就干”的精神。张建锋认为,这一动物不怕失败、无所畏惧、小而伟大的性格很符合阿里做芯片这件事。

这是中天微官网最瞩目的话:基于自主指令架构研发。

而事实上,阿里巴巴在四年前便已经开始布局芯片业务,而其自研AI芯片也将于明年面世。

今天早上,机器之心从阿里内部获得重磅消息:阿里巴巴宣布收购杭州中天微系统有限公司,但投资金额并未对外透露。不过参考此前阿里投资中天微的金额,这又是一次大手笔。

涉足半导体 布局芯片

这笔收购向我们释放出一个明显的信号——阿里果然兑现了他们在去年云栖大会成立达摩院时的初衷与承诺之一:阿里需要具备设计与改造芯片SoC架构的能力。

今年4月,阿里巴巴全资收购中天微,中天微是中国大陆唯一的自主嵌入式CPU IP Core公司,当前,基于中天微CPU IP核的SoC芯片累计出货量已突破8亿颗。

这家成立于2001年、总部位于杭州的公司,是一家致力于32位高性能低功耗嵌入式CPU、以芯片架构授权为核心业务的集成电路设计公司。

收购中天微是阿里巴巴芯片布局的重要一环。除了中天微,阿里还投资有寒武纪、Barefoot Networks、深鉴、耐能(Kneron)、翱捷科技(ASR)等5家芯片公司。

据网上资料显示,公司围绕自主嵌入式CK-CPU构建芯片软硬件平台,为各行业细分领域的客户提供具有核心竞争力、高性价比以及定制化的CPUIP核及相关的SOC设计开发平台、软件工具链和集成开发环境。

张建锋此前曾表示,IP Core(IP核)是基础芯片能力的核心,进入IP Core领域是中国芯片实现“自主可控”的基础。

目前,公司已形成了面向各应用领域的高、中、低应用的CK610、CK800系列CPU核。

而对于阿里巴巴来说,从互联网领域涉足半导体领域,是一个非常重大的决定,而这个布局也是一个长期的布局。

而最值得注意的是,中天微是当前我国唯一基于自主指令架构研发嵌入式CPU并实现大规模量产的CPU供应商。

“我们想先通过投资的方式,先在这个领域试水,先了解这个产业的情况是什么样的,然后通过我们投资中天微积累一些经验”达摩院计算技术实验室研究员骄旸表示“等这个过程酝酿到一定阶段的时候,我们就开始尝试做自主的AI芯片的设计,这实际上是一个逐步的发展过程。”

早在2015年,阿里便与杭州中天微系统有限公司进行深度合作,面向物联网各细分领域开发云芯片架构。2016年1月,阿里入股中天微成为其第一大股东。

而成立独立芯片公司是阿里巴巴最近刚刚做出的决定,具体的组织架构仍在讨论中。但芯片是达摩院成立之初就规划的重要研发方向之一,为了让该项业务快速推进,阿里此次成立集团全资控股的专门公司,不仅仅开展研发任务,还要产业化推广、构建生态。

此后,又在2017年6月,阿里向中天微注资5亿,正式跨入芯片基础架构设计领域。而后者作为阿里云最早进入物联网合作伙伴计划的成员,也会在芯片领域全面推进IoT芯片通过阿里云linkmarket在终端的大规模应用。

换道超车 实现跨越式发展

中天微曾发布过阿里云基于AliOS软硬件框架的3款“云芯片”,包括计算机视觉芯片、融合接入安全的MCU平台芯片、以及与中兴微电子合作推出的全球首款基于AliOS的极低功耗NB-IoT物联网安全芯片。

阿里巴巴一直提倡换道超车。在人工智能时代,人工智能的应用是全新的领域,也为切入芯片行业提供了良好的机会。

中天微CEO戚肖宁曾表示,公司成立宗旨就是希望建立国内CPU自主研发创新能力:

而这个切入点就好比当初PC时代造就了英特尔,移动互联网的时代造就了高通和苹果,骄旸认为“我想这个机会是一个时期甚至更长时间都难遇的历史机遇点。”

“我们希望透过阿里巴巴的强大平台与数据中心体系,实现自主研发芯片的大批量商业应用,为真正“中国芯”的研发与量产做出贡献。”

张建锋表示,希望通过自研的强大的技术平台和生态系统整合能力,推动国产自主芯片的产业化落地。

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而阿里巴巴在芯片领域的做法是:与现有的业务和场景、算法结合起来。骄旸总结:“人工智能时代的趋势是软硬一体化,并延伸出生态,高度垂直整合。”

而就在昨天,阿里巴巴达摩院宣布正研发一款神经网络芯片——Ali-NPU,运用于图像视频分析、机器学习等AI推理计算。

目前阿里巴巴自主研发的AI芯片,主要是为解决图像、视频识别、云计算等商业场景的AI推理运算问题,提升运算效率、降低成本。

综合前后两起事实,我们不难发现这次收购背后的逻辑:中天微业务与阿里实体业务构成强耦合,通过收购,更能提升阿里的业务效率。

据骄旸透露,阿里巴巴自主研发的Ali-NPU,基于阿里机器智能技术实验室等团队在AI领域积累的大量算法模型优势,根据AI算法模型设计微结构以及指令集,以最小成本实现AI 模型算法运算。

这也符合阿里巴巴一贯以来的投资运作逻辑。早些时候,阿里巴巴投资总监谢鹰在接受国内媒体独家专访时就曾介绍道,阿里投资主要分为两类:

按照设计,阿里巴巴的Ali-NPU性能,将是目前市面上主流CPU、GPU架构AI芯片的10倍,而制造成本和功耗仅为一半,性价比超过40倍。未来,Ali-NPU的能力,不仅可以更好地满足视频、图像处理需求,还可以通过阿里云进行计算能力的输出,赋能各行各业。

一类是基于阿里实体业务的强耦合投资,通过收购和投资增强集团业务,提升效率;另一类是探路型投资,当下业务关系并不强,但我们认为会对行业未来产生影响的也会投,比如人工智能技术。

马云在出席云栖大会时在演讲中也表示:“芯片是核心技术,我们确实跟发达国家和发达企业有不小的差距,但是在IoT芯片领域,我们有机会换道超车。”马云说:“中国拥有全球最大的互联网用户和市场,有机会发展自己的芯片,很多时候因为基础不好,才有可能跨越性发展。”

AI芯片也被称为AI加速器或计算卡,即专门用于处理人工智能应用中的大量计算任务的模块,但是,其他非计算任务仍由CPU负责。

应用落地 AI芯片明年面世

对于自己研发芯片的阿里来说,这家芯片公司的业务不再是“与当下业务关系并不强”,改变在新技术领域以少数股权投资形成生态的打法也顺理成章。

芯片是计算力的核心,而计算力则是所有人工智能应用的基础。今年4月,达摩院宣布正研发一款神经网络芯片——Ali-NPU,该芯片将运用于图像视频分析、机器学习等AI推理计算,其性能功耗比将是同类产品的40倍。

阿里已经建立了物联网的生态环境,比如阿里云和智慧城市。没有芯片,物联网没法做下去。收购专注于自主知识产产权物联网芯片的中天微,让正在研发AI芯片的巨头又多了一点安全感,也坚定了其做芯片的决心。

阿里方面透露,阿里巴巴首款AI芯片预计明年下半年面世,首批芯片将应用在阿里数据中心、城市大脑和自动驾驶等云端数据场景中。未来将通过阿里云对外开放使用,使得语音识别、图像识别等AI能力可以在云端使用。

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以阿里城市大脑首先部署的城市杭州为例,在运用阿里芯片的模拟验证测试中,得益于阿里芯片提供的强大算力,铺设城市大脑的硬件成本可以节约35%。

自研芯片论胜负,时间重要吗?

“AI芯片在云端的使用,将突破城市大脑、工业大脑、农业大脑等AI产品成本限制,加速规模化普及。”骄旸表示。

众所周知,芯片是一门“重科技”,资本、人才、技术都不可或缺。要进入第一集团,更需要大手笔投资。

(责任编辑:胡爱善)

对于阿里来说,钱不会是问题。马云曾表示未来将为达摩院投入超过1000亿元。

软件算法也有积累。阿里巴巴自主研发的Ali-NPU,正是基于阿里机器智能技术实验室等团队在AI领域积累的大量算法模型优势,根据AI算法模型设计微结构以及指令集,以最小成本实现最大量的AI模型算法运算。

而在业务场景上,阿里对物联网生态的理解会比芯片公司更深刻,定义产品也会更精准。

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